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Cientistas viram uma “erupção energética” sob as nuvens de Júpiter pela primeira vez

Em um primeiro momento, os cientistas observaram uma erupção energética em Júpiter, observando cerca de 30 milhas sob as nuvens que envolvem o planeta. As observações “fornecem um elo crucial, até agora ausente”, em teorias sobre as dinâmicas ocultas que moldam Júpiter, de acordo com um novo estudo. As tempestades hipnotizantes de Júpiter e fitas coloridas de gás fazem dele um dos objetos mais fotogênicos do espaço, no espectro de luz visível, pelo menos. Mas, para olhar abaixo de suas nuvens de gelo de amônia, os cientistas precisam usar observatórios de ondas de rádio como o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA).

No início de janeiro de 2017, cientistas liderados por Imke de Pater, uma professora de astronomia da UC Berkeley, usaram o ALMA para checar uma pequena pluma branca brilhante no Cinturão Equatorial do Sul de Júpiter que havia sido detectada pelo astrônomo amador Phil Miles alguns dias antes.

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Acredita-se que essas plumas, ou erupções, sejam tempestades intensas que se projetam abaixo da cobertura das nuvens, o que pode gerar raios como trovoadas na Terra. "O ALMA nos permitiu fazer um mapa tridimensional da distribuição do gás de amônia abaixo das nuvens", disse Pater em um comunicado. "E pela primeira vez, fomos capazes de estudar a atmosfera abaixo das camadas de nuvens de amônia depois de uma erupção energética em Júpiter." A pluma se espalhou sobre as nuvens de Júpiter, trazendo amônia das camadas inferiores com ela. Ele evoluiu para "uma ruptura de grande escala" que foi observada pelo Telescópio Espacial Hubble, o Very Large Telescope no Chile, e vários telescópios em Hawai'i, disse a equipe de Pater em um estudo no Astronomical Journal. A visão de vários comprimentos de onda da erupção rendeu apoio para o que é conhecido como "a teoria da convecção úmida", que sugere que essas plumas se originam em uma camada de água localizada a 50 milhas abaixo das nuvens de superfície de Júpiter. Como a água líquida se condensa nesta região, emite calor que transporta plumas de amônia para a camada de nuvem superior. "Nossas observações do ALMA são as primeiras a mostrar que altas concentrações de gás de amônia são levantadas durante uma erupção energética", disse Pater. "A combinação de observações simultaneamente em muitos comprimentos de onda diferentes nos permitiu examinar a erupção em detalhes."