Satélites

Dados da Curiosity mostram como o impacto de um asteróide poderia ter tornado Marte habitável

O rover Curiosity tem estado ocupado na superfície de Marte, coletando dados sobre o ambiente local. Agora, um novo estudo usando dados do Curiosity revelou pistas de que os impactos de asteróides podem ter tornado o planeta habitável há milhares de anos, com água líquida na superfície.

O estudo usou dados do instrumento SAM da Curiosity (Sample Analysis at Mars), que analisou amostras que foram perfuradas a partir do leito de rocha ou retiradas da superfície. O instrumento assa as amostras a uma temperatura elevada e verifica se há impressões digitais químicas de quais gases são liberados, indicando de que as rochas são compostas.

O instrumento SAM encontrou nitritos (NO2) e nitratos (NO3) nas amostras da cratera Gale. Essas duas formas de nitrogênio são importantes, pois permitem que a vida como a conhecemos se desenvolva. Mas existem apenas baixos níveis de nitrogênio na atmosfera marciana, de onde vieram esses nitratos?

Para estudar esta questão, os pesquisadores recriaram as condições em Marte aqui na Terra. Eles apontaram um pulso de raio laser infravermelho e um frasco contendo hidrogênio, nitrogênio e dióxido de carbono, para simular o que teria ocorrido quando um asteróide impactou a atmosfera primitiva de Marte. Isso criou os nitratos semelhantes aos descobertos pela Curiosity.

"A grande surpresa foi que o rendimento do nitrato aumentou quando o hidrogênio foi incluído nos experimentos de choque a laser que simularam impactos de asteróides", disse o Dr. Rafael Navarro-González, do Instituto de Ciências Nucleares da Universidade Nacional Autônoma do México, e líder a equipe de pesquisa disse em um comunicado. “Isso era contra-intuitivo, já que o hidrogênio leva a um ambiente deficiente em oxigênio, enquanto a formação de nitrato requer oxigênio. No entanto, a presença de hidrogênio levou a um resfriamento mais rápido do gás aquecido por choque, aprisionando o óxido nítrico, o precursor do nitrato, em temperaturas elevadas, onde seu rendimento era maior ”.

Isto é importante, pois apoia a teoria de que a atmosfera marciana costumava ser mais espessa e teria aquecido o planeta. Pode até ter sido quente o suficiente para que houvesse água líquida na superfície.

"Ter mais hidrogênio como gás de efeito estufa na atmosfera é interessante tanto para o bem da história climática de Marte quanto para a habitabilidade", disse Jennifer Stern, geoquímico planetário do Centro de Vôos Espaciais Goddard da NASA em Greenbelt, Maryland, e um dos -investigadores do estudo, disse na mesma declaração. “Se você tem uma ligação entre duas coisas que são boas para a habitabilidade - um clima potencialmente mais quente com água líquida na superfície e um aumento na produção de nitratos, que são necessários para a vida - é muito emocionante. Os resultados deste estudo sugerem que essas duas coisas, que são importantes para a vida, se encaixam e uma aumenta a presença da outra ”.