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Mars Helicóptero da NASA está pronto para o Planeta Vermelho após testes de voo bem sucedidos

Com a data planejada de lançamento a apenas 16 meses de distância, o entusiasmo está crescendo entre os fãs do espaço ansiosos pela missão de Marte 2020.

Depois de anunciar o teste de estréia bem-sucedido do rover Mars 2020 na semana passada, a NASA acompanhou na quinta-feira 28 de março as notícias dos primeiros testes de vôo do Mars Helicopter que acompanhará o rover em sua jornada ao Planeta Vermelho.

Na próxima vez que voarmos, voaremos em Marte ”, disse MiMi Aung, gerente de projeto do helicóptero Mars no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL) em Pasadena, Califórnia, onde os voos de teste foram realizados.

A máquina voadora autônoma ajudará a NASA a encontrar locais de pesquisa interessantes em Marte e também fornecerá dados para o mapeamento de rotas para futuros robôs na superfície marciana.

Seu desempenho no planeta também ajudará a NASA a aperfeiçoar o projeto da aeronave para que possa criar helicópteros mais capazes para Marte e outras missões planetárias.

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O diminuto helicóptero inclina a balança em apenas 4 libras (1,8 kg) e possui quatro rotores, cada um com pouco mais de um metro de comprimento. Em sua essência, há uma pequena fuselagem parecida com uma caixa, e é aqui que você encontrará a câmera voltada para baixo da máquina. Células solares e baterias cuidam das necessidades de energia do helicóptero, enquanto um aquecedor interno deve ajudá-lo a lidar com a dramática queda de temperatura do planeta à noite.

O recente teste da Mars Helicopter ocorreu dentro do Space Simulator da JPL, uma câmara de vácuo de 25 metros de largura (7,62 metros de largura). Para criar condições similares às encontradas em Marte, a equipe preparou a câmara sugando todo o nitrogênio, oxigênio e outros gases do ar para dentro, antes de substituí-lo por dióxido de carbono, o principal ingrediente da atmosfera de Marte.

Também precisava encontrar uma maneira de simular a gravidade mais fraca encontrada em Marte.

"Para realmente simular voar em Marte, precisamos tirar dois terços da gravidade da Terra, porque a gravidade de Marte é muito mais fraca", disse Teddy Tzanetos, condutor de testes do helicóptero Mars no JPL.

Conseguiu isso com a criação do chamado “sistema de descarga de gravidade” - um talabarte motorizado preso ao topo do helicóptero para fornecer um rebocador ininterrupto equivalente a dois terços da gravidade da Terra.

Dois vôos de teste foram realizados, cada um levando o helicóptero a uma altitude de apenas 2 polegadas, o que foi suficiente para a equipe confirmar que poderia voar de forma autônoma em uma atmosfera fina semelhante a Marte.

O Mars Helicopter será lançado com o rover em um foguete Atlas Vault da United Launch Alliance em julho do ano que vem e deve chegar ao planeta distante em fevereiro de 2021.

Comentando sobre sua aeronave de alta tecnologia no ano passado, Thomas Zurbuchen, da NASA, disse: “Nós já temos ótimas visões de Marte tanto da superfície quanto da órbita. Com a dimensão adicional de uma visão panorâmica de um "helicóptero", podemos apenas imaginar o que futuras missões alcançarão. "