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O sonho de voar táxis pode não estar muito longe

“Marque minhas palavras. Uma combinação de avião e automóvel está chegando. Você pode sorrir. Mas ele virá”, brincou Henry Ford em 1940. Nossos sonhos de carros capazes de voar sob o capricho de seu motorista estiveram em torno de quase tanto tempo. como nós mesmos tivemos carros, ou pelo menos enquanto enfrentamos tráfego pesado. No entanto, a perspectiva de automóveis voadores reais disponíveis comercialmente sempre pareceu permanecer fora do alcance, a apenas alguns anos da viabilidade. Mas, mesmo quando os drones se tornam comuns, estamos realmente mais próximos de uma era de automóveis aeronáuticos do que estávamos nos dias de Ford?

O que é mesmo um carro voador? Os projetos têm variado desde o AVE Mizar (basicamente um Ford Pinto com asas, até projetos VTOL (decolagem vertical e pouso) como o Piasecki VZ-8 Airgeep. Até hoje, você tem aeronaves rodoviárias como a Terrafugia Transition, estão sendo rapidamente empurrados para a periferia em favor de VTOLs como o Bell Nexus sendo desenvolvido para o Uber Elevate, ou seja, os projetos modernos geralmente se concentram em servir como aeronaves pessoais, ao invés de automóveis que também podem voar.

Sathish Muthukrishnan, diretor-chefe de tecnologia e informações da Honeywell Aerospace, aponta para os avanços na computação como tendo possibilitado o recente desenvolvimento. “A capacidade de coletar, armazenar, processar e computar dados melhorou nas últimas duas décadas”, disse ele ao Engadget. “Tudo agora está conectado, então quando você tem a capacidade de coletar dados em tempo real, é quase revolucionário ter esses carros voadores, porque você tem que ser capaz de responder em tempo real.”

Mais de 70 empresas estão atualmente desenvolvendo seus próprios veículos voadores pessoais, com diferentes graus de progresso. O EHang 184 quadcopter, que fez sua estreia na CES 2016, já completou vários voos de teste, mas ainda não recebeu aprovação da FAA para operar nos EUA, enquanto o veículo aéreo de 18 ventiladores da Volocopter está pronto para iniciar testes em Cingapura este ano. . A Lilium lançou recentemente um novo vídeo de seu táxi aéreo elétrico de cinco passageiros, embora o veículo não esteja pronto até 2025. O projeto de táxi voador da NEC está apenas decolando e não entrará em produção antes de 2026.

Nenhuma empresa está colocando mais recursos para obter seu serviço do que o Uber. A empresa está convencida de que terá uma frota de táxis aéreos em operação até 2023, apelidada de UberAir. A Uber já se uniu a várias empresas aeroespaciais, incluindo a Boeing, a Bell, a Karem Aircraft e a Jaunt Air Mobility.

“Acho que não podemos subestimar quanto impacto a Uber teve na verdade criando uma plataforma e empurrando-a”, disse Mike Stewart, vice-presidente de engenharia da Honeywell Aerospace, ao Engadget. “Acho que isso gerou muita agitação.”

A empresa estreou um protótipo de seu design VTOL elétrico da Bell na CES 2019 em janeiro. Essas aeronaves usam quatro ventiladores verticais para elevação e uma hélice separada para propulsão para a frente. Eles serão capazes de transportar quatro passageiros e um piloto de até 60 milhas com uma única carga de bateria em velocidades acima de 150 MPH. Essas aeronaves provavelmente começarão os testes de voo no próximo ano nos céus de Dallas, Los Angeles e Melbourne.

Repórteres da Uber notaram durante a terceira Conferência Elevate realizada em Tóquio em setembro passado que as baterias do veículo cobrarão o suficiente para curtos vôos dentro da cidade em apenas 8 minutos, permitindo que as equipes completem a energia no tempo que leva para um grupo de passageiros desembarque e outro para carregar em um dos “Skyports” designados pela Uber, também conhecidos como heliportos. A empresa espera reduzir o tempo para até 5 minutos com os futuros avanços na química das baterias. Quanto ao preço de um voo, o Uber espera cobrar cerca de US $ 6 por milha voada quando o programa for lançado pela primeira vez, mas espera que esse número caia para cerca de US $ 2 por milha à medida que o serviço aumenta.

Mas se o objetivo de estabelecer um serviço de táxi aéreo comercial viável nos próximos 4 anos – especialmente de uma empresa que perdeu US $ 5,24 bilhões no último trimestre e cujos sistemas de navegação autônomos terrestres já mataram uma pessoa – parece um pouco ambicioso, isso é porque você está correto. Esta indústria ainda está em sua infância e enfrenta uma série de desafios técnicos, regulatórios e de infraestrutura.

Tome automação por exemplo. Helicópteros convencionais são relativamente simples de controlar, pois o piloto tem apenas dois rotores para prestar atenção. Essa dificuldade se multiplica quando começamos a adicionar mais bits de rotação. Projetos com quatro rotores, como o da Bell, e muito menos o Volocoper de 18 rotores, são simplesmente complexos demais para uma pessoa operar cada ventilador individualmente e ainda poder voar.

“Um piloto não pode estar no controle de 8 ou 10 rotores diferentes e espera manter qualquer grau de consciência situacional”, disse Brian German, professor associado do Instituto de Tecnologia da Geórgia, à Wired 2018. “Então, quando você empurra o Ficar neste sistema, tudo o que acontece para apontar a aeronave na direção desejada é automatizado “.

A AI ainda carece do senso comum que os passageiros esperam dos pilotos. “É realmente difícil para os sistemas autônomos entenderem diferentes cenários”, continuou German. “Talvez, por exemplo, você esteja pilotando um avião e veja um incêndio florestal pela janela da esquerda. Um piloto humano sabe imediatamente que provavelmente não é uma boa ideia sobrevoá-lo. Mas como um sistema autônomo saberá que “

E isso é apenas um piloto operando uma aeronave. Para que as frotas desses veículos operem com segurança em áreas urbanas, serão necessárias mudanças significativas em nosso sistema de controle de ar existente. Felizmente, a Uber já está trabalhando com a NASA em uma solução desse tipo. “[A AI] será necessária na grande história disso”, argumentou Stewart. “Talvez não a curto prazo, mas definitivamente a longo prazo, eles entrarão em jogo.”

A Uber e seus aliados também estão apostando alto na propulsão elétrica. “A visão atual para esses adotantes é quase predominantemente eletrificada, Stewart observou.” Muito poucos de nós estão vendo elétrico híbrido agora, dependendo da missão que eles têm e da disponibilidade de infra-estrutura para obter a carga elétrica necessária. “No entanto, estamos Ainda é provável que haja décadas longe dos avanços necessários na tecnologia de baterias que permitirão viagens regionais, e muito menos voos transcontinentais. “O alcance teria que ficar muito grande antes que essas coisas se tornassem algo que afetaria uma companhia aérea”, disse Stewart. movendo massas de pessoas a uma distância muito grande “.

Ele acredita, no entanto, que os tipos de aeronaves VTOL que a Uber tem em mente poderiam acabar sendo úteis para aeroportos regionais menores como os de Burbank, Califórnia ou Deer Valley, Arizona. Stewart ressalta que, por algum tempo, os aviões de passageiros turboélices foram vistos como uma opção de voo regional viável. Mas depois do 11 de setembro, “ele se afastou porque os modelos de segurança e tudo simplesmente não faziam sentido”, disse ele.

“Eu acho que quando os veículos e a tecnologia da bateria e tudo isso se tornar melhor, começamos a ver que o modelo de negócios pode voltar”, Stewart corolário, “onde você tem um avião elétrico de 20 passageiros que só tem que ir a 300 milhas – – isso começa a se tornar uma realidade “.

Vai demorar algum tempo antes de entrarmos em VTOLs para as nossas excursões em Los Angeles. Enquanto isso, Muthukrishnan está confiante de que encontraremos bastante uso para essas aeronaves nos corações congestionados dos centros urbanos. “Pense no número de pessoas que vão do centro de Manhattan a Midtown ou Uptown”, disse ele. “Nos carros pretos, nos horários de pico, leva de 60 a 90 minutos