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Poeira espacial da antiga supernova encontrada escondida na Antártida

Os cientistas encontraram poeira espacial interestelar depois de coletar mais de 1.000 libras. de neve perto da estação de Kohnen da Alemanha na Antártida.
Os cientistas descobriram poeira espacial interestelar depois de coletar mais de 1.000 libras. de neve perto da estação de Kohnen da Alemanha na Antártida. Alfred Wegener Institute
14 de agosto de 2019, 12:07 PM GMT-4
Por Mindy Weisberger, Ciência Viva
A poeira cósmica encontrada na neve antártica foi provavelmente nascida em uma supernova distante milhões de anos atrás. A jornada interestelar da poeira finalmente trouxe o material para a Terra, onde os cientistas descobriram os grãos antigos.

Essa poeira se destacou porque contém um isótopo de ferro chamado ferro-60, que é comumente liberado por supernovas, mas muito raro na Terra. (Isótopos são versões de elementos que diferem no número de nêutrons em seus átomos.)

Na busca por poeira espacial indescritível, os cientistas analisaram mais de 1.100 libras. (500 kg) de neve superficial que eles coletaram de uma região de alta altitude da Antártica, perto da Estação Kohnen Alemã. Naquele local, a neve estaria praticamente isenta de contaminação por poeira terrestre, relataram os pesquisadores em um novo estudo.

Os investigadores então enviaram a neve ainda congelada para um laboratório em Munique, onde foi derretida e filtrada para isolar partículas de poeira que poderiam conter vestígios de material do espaço. Quando os cientistas examinaram a poeira incinerada usando um espectrômetro de massa acelerado, eles detectaram o raro isótopo ferro-60 – uma relíquia de uma antiga supernova.

O espaço é um lugar poeirento, rico em partículas expelidas por supernovas e derramadas de planetas, asteróides e cometas. Nosso sistema solar está atualmente passando por uma grande nuvem de poeira espacial conhecida como Local Interstellar Cloud (LIC), e os grãos desta nuvem encontrados na Terra podem revelar muito sobre como o nosso sol e seus planetas interagem com a poeira cósmica.

Para descobrir se a poeira espacial veio de uma supernova distante, os cientistas primeiro tiveram que descartar se ela se originou dentro do nosso sistema solar. A poeira irradiada pelos planetas e outros corpos pode conter ferro-60, mas a exposição à radiação cósmica também cria outro isótopo: o manganês-53. Os pesquisadores compararam as proporções de ferro-60 e manganês-53 nos grãos da Antártica, descobrindo que a quantidade de manganês era muito menor do que se a poeira fosse local.

Como os cientistas sabiam que o ferro 60 na neve antártica não se originou na Terra? Pode ter havido 60 anos de ferro em nosso planeta durante sua infância, mas todo esse raro isótopo decaiu há muito tempo na Terra, escreveram os pesquisadores no estudo. Testes de bombas nucleares poderiam ter criado e dispersado ferro-60 em todo o planeta, mas cálculos mostraram que a quantidade de isótopo produzida por tais testes teria sido muito menor do que a quantidade de ferro 60 encontrada na neve da Antártida.

Ferro-60 também é produzido em reatores nucleares; no entanto, a quantidade de isótopo que os reatores geram é “insignificante” e está confinada aos reatores onde é feita, disseram os cientistas. Até o momento, até mesmo acidentes nucleares graves, como o desastre da usina nuclear de Fukushima Daiichi em 2011, não introduziram ferro-60 ao meio ambiente em quantidades mensuráveis, de acordo com o estudo.

Via NBCNEW