Rocket Lab lança com sucesso pequeno satélite experimental para DARPA

Rocket Lab lança com sucesso pequeno satélite experimental para DARPA

O pequeno lançador de satélites Rocket Lab realizou seu primeiro voo do ano fora da Nova Zelândia esta noite, enviando um satélite de comunicações experimental para a órbita da DARPA. Ele marca o terceiro voo comercial do pequeno foguete Electron, da Rocket Lab, e o quinto voo geral para a nova empresa, que acaba de lançar foguetes em 2017.

Chamado de missão R3D2, o voo enviou um pequeno satélite de 330 quilos em órbita, projetado para testar um novo tipo de antena de rádio. Feito de um tipo de material conhecido como Kapton, a antena é tão fina quanto o papel de seda, mas capaz de crescer em tamanho enquanto no espaço. A antena foi lançada no foguete dobrada dentro de uma caixa, e agora que está em órbita, a antena se expandirá e se expandirá em sua forma completa, que tem mais de dois metros de largura. O design deve fornecer mais área para refletir as ondas de rádio.

Essa tecnologia, se bem-sucedida, pode se tornar uma opção útil para pequenas operadoras de satélite que desejam incluir comunicações de rádio maiores e mais potentes em seus minúsculos veículos. Além disso, este vôo em particular se reuniu em um período de tempo muito curto, de acordo com o Rocket Lab. Com este lançamento, a DARPA queria demonstrar um prazo relativamente curto para construir uma nave espacial e entrar em órbita. O Rocket Lab diz que contratou este lançamento com a DARPA em meados do ano passado, e que levou apenas alguns dias para que a espaçonave fosse integrada ao foguete antes do lançamento - um processo que normalmente leva meses. "Isso realmente demonstra o verdadeiro acesso responsivo ao espaço, algo que há muito é necessário", disse Peter Beck, CEO do Rocket Lab, ao The Verge.

Realizar lançamentos o mais rápido possível é um dos objetivos finais do Rocket Lab, pois tenta capitalizar a pequena revolução dos satélites - a tendência da nave espacial sendo construída cada vez menor. O principal veículo da empresa, o Electron, tem pouco menos de quinze metros de altura, quase do tamanho de uma casa de cinco andares. E é capaz de colocar cargas úteis entre 330 e 500 libras na órbita baixa da Terra. Isso é relativamente baixo em comparação com veículos maiores, como o Falcon 9 ou o Atlas V, que são capazes de colocar dezenas de milhares de libras na mesma órbita. Mas, em última análise, os clientes da Rocket Lab são todos pequenos operadores de satélite.

Agora que esse voo está completo, o Rocket Lab está visando outro lançamento para abril e anunciará qual missão será em breve. Uma meta da empresa é tirar 12 vôos do chão este ano, diz Beck. "Estamos um pouco atrasados ​​para o início deste ano a partir da carga útil [DARPA], mas isso é apenas a realidade da indústria de lançamento", diz ele. Mas, eventualmente, a empresa tem ambições de longo prazo ainda mais elevadas e espera ser capaz de lançar um Electron a cada três dias, quando a empresa entrar em seu caminho.

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